• Pinterest

Wilhelmina Cooper, wereldberoemd Culemborgs fotomodel

CULEMBORG In 1939 werd Gertrude Wilhelmina Behmenburg geboren in Culemborg. Ze zou onder de naam Wilhelmina Cooper uitgroeien tot een wereldberoemd fotomodel, maar in Culemborg zullen weinigen ooit van haar gehoord hebben; een klein portret over haar leven is op zijn plaats.

door Eric Jansen

Gertrude was de dochter van de Culemborgse Klasina van der Straten en Duitse Wilhelm Behmenburg. Wilhelm was slager van beroep met een runder- en varkensslagerij in het Vierheemskinderenstraatje. In 1942 verhuisde het gezin naar Utrecht, later naar het Duitse Oldenburg, om in 1954 te emigreren naar Chicago. Hier werd Gertrude onder de naam Wilhelmina als fotomodel ontdekt door het modellenbureau Ford Models. Met haar donkerbruine haar, ranke figuur en opvallende jukbeenderen was ze een klassieke verschijning. Mede dankzij Wilhelmina werd haar 'high-society look' standaard in de modellenwereld van die tijd.

Wilhelmina werd een veelgevraagd en goed verdienend fotomodel in de jaren ' 50 en '60, werkzaam in zowel Amerika als Europa. Zo werkte ze in Frankrijk voor zowel Coco Chanel als Christian Dior. Uiteindelijk kwam ze op de covers van 255 modebladen, waarvan 27 keer op de cover van de Amerikaanse Vogue, wat nog nooit iemand gelukt was.

MODELLENBUREAU Wilhelmina stichtte met haar man, producent Bruce Cooper, een gezin: ze zouden twee kinderen krijgen. In 1967 richtte ze met Bruce haar eigen modellenbureau 'Wilhelmina Models' op. Ze ontdekte later beroemd geworden modellen als Iman, Naomi Sims, Gia Marie Carangi en de later als actrice bekend geworden Jessica Lange.

'Wilhelmina Models' werd een van de grootste bureaus van New York, en is nog steeds wereldwijd een prestigieuze speler in dit vak. Wilhelmina woonde met haar gezin afwisselend in New York en Greenwich in Connecticut. Ze leidde het bureau tot begin 1980, toen er bij haar longkanker werd geconstateerd. Enkele maanden later overleed ze op veertigjarige leeftijd.

Op internet zijn nog veel foto's van Wilhelmina te zien, op Facebook is haar dochter Melissa Wilhelmina Cooper te vinden. Arjan Pothuizen, onder meer actief op de Facebookpagina 'Culemborgs verleden' kwam het verhaal over Wilhelmina tegen en heeft bij de gemeente Culemborg in 2018 een verzoek ingediend een straat naar haar te vernoemen. Mireille Giesendorf -communicatieadviseur bij de gemeente- laat desgevraagd weten dat de straatnaamcommissie lange tijd niet bijeen is geweest, maar zich binnenkort zal buigen over het verzoek.

[Bronnen: Wikipedia en Wikizer