• Van Kempen vormde een gouden koppel met Nicoline van de Beek

    Henriett Somlai

Ton van Kempen (1956-2019)

CULEMBORG Ton van Kempen uit Culemborg is niet meer. De bevlogen en veelzijdige kunsthistoricus, door velen geliefd, overleed dinsdag 15 januari op 62-jarige leeftijd aan de gevolgen van slokdarmkanker.

Door zijn lange, slungelachtige gestalte kon je eenvoudig niet om hem heen. En met zijn ontwapenende mimiek en Limburgse tongval nam hij iedereen snel voor zich in. 'De tederste, trouwe, meest toegewijde' staat op de rouwkaart en dat typeert hem helemaal.

Ton van Kempen (1956) studeerde in 1986 af aan de Universiteit van Tokyo waar hij terecht was gekomen vanwege zijn liefde voor Aziatische kunst. Eind jaren 80 streek hij neer in Culemborg. Daar woonde zijn grote liefde, theatermaakster Nicoline van de Beek. De twee ontmoetten elkaar in Frankrijk op de ook door Culemborgers bestierde theatercamping Charme, waar ze twee allebei workshops gaven.

GOUDEN KOPPEL Van de Beek en Van Kempen bleken een gouden koppel, twee specialisten die elkaar perfect aanvulden. Naast hun eigen werk, hij als docent aan onder meer de Hogeschool in Maastricht en zij als theatermaakster, deden ze uiteenlopende projecten. Vanaf hun eerste gezamenlijke voorstelling Circus Torromolinos in 1994, over de teloorgang van een circusfamilie, verblijdden ze oude en nieuwe fans geregeld met hun vaak absurdistische theaterstukken. Het werkte goed, de combi van de lijzige Van Kempen als buitengewoon knap verteller met de kameleontische Van de Beek die geen actie of verkleedpartij te dol was. Menig Culemborger herinnert zich de Nachten van de Moederloosheid die ze in het Elisabeth Weeshuis hielden. De eerste keer was in 2005 tijdens de herdenking van de 450e sterfdag van Elisabeth. De twee lieten oude weeshuistijden herleven door in en rond het gebouw vele acts te laten opvoeren door tientallen artiesten. Sinds de twee de koeienstal achter de woning ombouwden tot minitheater De Blauwe Schuur, vonden daar de mooiste voorstellingen en exposities plaats. Ook buiten de stad waren ze meer dan eens actief. In het kader van de kinderactiviteit 'Joost de Suppoost' deden ze tien jaar rondleidingen in het Rijksmuseum waarbij ze met soms wel 150 kinderen in hun kielzog door de zalen sjouwden.

MADAME MANET De kroon op hun samenwerking is het boek 'Madame Manet, Muziek en Kunst in het Parijs van de Impressionisten' over de Zaltbommelse Suzanne Leenhoff die in de negentiende eeuw met de grote schilder Manet trouwde. Dit in eigen beheer uitgegeven boek, waren ze jaren werkten, werd een onverwacht groot succes. Maar nog voor de presentatie eind 2014 pakten donkere wolken zich boven het stel samen. Toen werd al duidelijk dat Van Kempen een ernstige ziekte onder de leden had. Die werd hem na viereneenhalf jaar strijd uiteindelijk fataal. Naast zijn partner laat hij een dochter en zoon achter.